Stratolaunch, el avión más grande del mundo, ha volado este sábado por primera vez, según las imágenes difundidas en las redes sociales por testigos del despegue. Es un avión que lleva desarrollando durante años la compañía dedicada al lanzamiento de cohetes Stratolaunch Systems, impulsada por Paul Allen, el fallecido fundador de Microsoft.

El despegue ha tenido lugar en las instalaciones donde se ha desarrrollado el aparato, en el desierto de Mojave, en el estado de California, al norte de Los Ángeles. El avión más grande del mundo tiene una envergadura de 117 metros, superior al largo de un campo de fútbol, aunque su longitud es inferior a la de algunos aviones comerciales. Está equipado con seis grandes motores como los usados en los Boeing 747.

El aparato está especialmente diseñado para el lanzamiento de satélites. Puede alcanzar una altura de 35.000 pies y desde ahí soltar cohetes que se enciendan y sitúen en órbita alrededor del planeta a los satélites con que cargue el Stratolaunch.

Decenas de fotógrafos, aficionados a la aeronáutica y especialistas han presenciado el primer despegue del aparato de Stratolaunch. El avión más grande del mundo está fabricado principalmente de fibra de carbono para ser a la vez ligero y resistente y tener una gran capacidad de carga.

MÁS INFORMACIÓN

Básicamente, el avión Stratolaunch es una plataforma de lanzamiento voladora gigante, diseñada para lanzar satélites en órbita terrestre baja. Su objetivo es ofrecer a los militares, a las empresas privadas e incluso a la propia NASA una forma más económica de entrar en el espacio.

«Cualquiera que sea la carga útil, cualquiera que sea la órbita, llevar su satélite al espacio pronto será tan fácil como reservar un vuelo de avión», dijo el CEO Jean Floyd en 2018.

La envergadura del avión es de 385 pies, más ancha que la de cualquier otro avión del planeta. De la punta a la cola, tiene 238 pies de largo. Pesa medio millón de libras. Es tan grande que tiene dos cabinas, una en cada fuselaje (pero sólo una se usa para volar el avión.)

«Es el avión más grande del mundo. Es tan grande que parece que no debería poder volar», dijo a CNN el jueves Jack Beyer, fotógrafo aeroespacial y de lanzamiento de NASASpaceFlight.com.

«La gente está interesada en el primer vuelo de Stratolaunch porque quiere ver el futuro», dijo Beyer. «Es la misma razón por la que la gente sintoniza cada año para ver los keynotes de Apple. La gente quiere ver qué sigue».

La compañía ya habría firmado un contrato con un cliente, Northrop Grumman, que planea usar Stratolaunch para enviar su cohete Pegasus XL al espacio.

El vuelo de hoy tiene lugar tres meses después de que la compañía despidiera a más de 50 empleados. Originalmente, la compañía había planeado construir toda una serie de cohetes, incluyendo un avión espacial. Se dice que el cambio de planes fue provocado por la muerte del cofundador de Microsoft Paul Allen, que creó Stratolaunch en 2011.

El camino hacia el lanzamiento de hoy incluyó una serie de pruebas incrementales en los últimos años, incluyendo el lanzamiento inicial y una prueba del motor en 2017, y una serie de taxis en la pista de aterrizaje de Mojave a varias velocidades.

Fuente: Cinco Días